蛇亚目

蛇
蛇形象图示  这是一条中华眼镜蛇
  蛇亚目(Serpentes)里的所有种类统称“蛇”,蛇是无足的爬行动物,又称长虫,属于有鳞目下的蛇亚目,和许多爬行类一样,蛇类全身布满鳞片。所有蛇类都是肉食性动物。目前全球共有3,000多种蛇类,包括体型最短小的细盲蛇科以至最长的蟒科蚺科。为了配合蛇类窄长的身体,成对的内脏(如)会在蛇体前后排列,而非左右互对。  部分蛇类拥有毒性,能令被其咬击的生物受伤、疼痛以至死亡,而且蛇毒的主要目的并非自卫,而是具备侵略性、征服性的。生物研究指蛇类大概于白垩纪时代由蜥蜴类衍生而成,不过亦有专家认为部分蛇类早已有能生活于水中的器官,因此不会是作为陆地霸主的爬行类所衍生的。现代蛇类的分类研究,大概可追溯至古新世时代。目前纪录中最巨型的蛇类是活于古新世的泰坦巨蟒(Titanoboa),长度达13米,其化石被发现的年份是2009年。  蛇的个体差异很大。分布在加勒比群岛的马丁尼亚、巴巴多斯等岛上的线蛇(盲蛇),是世界上最短的无毒蛇,只有9厘米长;最大的毒蛇是眼镜王蛇,长达6米;而分布在东南亚、印尼和菲律宾一带的蟒蛇,一般都超过6.25米,最长的可达10米左右。而南美洲的水蚺更长,竟达11米以上,体重100多公斤。已经证实蛇最重的纪录,是1960年在巴西城发现的一条南美蚺蛇,重227公斤,长8.46米,腰围111.76厘米。世界上最毒的蛇为海蛇,这种蛇出没在澳大利亚西北海岸的阿西莫暗礁附近,它每次分泌的微量毒液,就足以使上万只老鼠当场毙命。  另外,蛇在人类文化中占据着重要的位置,如中国十二生肖里的蛇,印度一带的耍蛇艺术,埃及一带的蛇传说等等。

科学分类

  界: 动物界 Animalia  门: 脊索动物门 Chordata  纲: 爬行纲 Reptilia  目: 有鳞目 Squamata  亚目: 蛇亚目 Serpentes

生物演化

  
Haasiophis terrasanctus化石
Haasiophis terrasanctus化石
从形态学的基础而言,学界已普遍同意蛇类是系出于蜥蜴类的。从两者分子结构研究所得的结果,更充分地支持这个说法;目前学者假设拥有毒素的蛇类是远古毒蜥蜴类生物的毒素直接继承者。  蛇是爬行动物中最后进化出来的一支,它们的四肢完全退化消失,但是全身的骨骼和肌肉却发展得能灵活地游动。现存已知蛇类约有三千多种,分为无毒蛇和有毒蛇两大类,生活于山地、草原河流、森林、荒漠海洋中。  蛇类起源于何种动物,由于缺少化石证据至今仍是一个谜。最早的蛇出现于1亿年前的白垩纪。过去一般认为蛇起源于陆生穴居蜥蜴,因为它们之间有相似之处。现在的一些穴居石龙子的四肢已退化,以便适应穴居生活,而蛇蜥的四肢则完全消失,其行为也与蛇相似。然而在耶路撒冷发现的一块蛇类化石改变了这种观点。这种被命名为后蛇(又称双脚古蛇)的蛇,生存于1亿年前,化石长1米,与现代蜥蜴差别较大。身体长而迂曲,躯干中有140个椎骨而现在大多数蜥蜴只有25个。和现代蛇近似,它有一个完全封闭的脑壳而蜥蜴脑壳是开放的。它的颚骨非常柔软,所以两颊可以弯到两边,而连接上下颚的一些关节可使嘴巴张得很大,以吞下很大的猎物;这些是蛇类所具有的特征。这种蛇生活在海洋中,它的尾巴类似鳗鱼一样的扁平,有助于水中推动前进。最为奇特的是在这种蛇的腰部长有2只脚(现在某些蛇类仍残留着后肢的痕迹)。后蛇的发现表明,蛇类的祖先长有脚,从身体结构上看,蛇类更接近于古代海生蜥蜴,因此蛇应起源于海生蜥蜴而不是原先认为的陆生穴居蜥蜴。海生蜥蜴从陆生蜥蜴进化而来,1亿多年前海生蜥蜴分化成2支,一支发展成为沧龙之类的大型海生蜥蜴,用有力的尾巴和桨状的脚游泳,它们在6500万年前灭绝。  另一支蛇类身体变为细长,四肢退化并逐步消失。蛇类最先生活于海洋而后回到陆地生活。发现于阿根廷的迪尼利蛇是生活于 7000万年前的一种原始蛇类。这是种陆栖蛇,根据发现的完整头骨化石来看,它要比后蛇进化得多,它长有短扁的脑壳、骨板、颚结构和方骨,以及活动性很强的颞颥部,为颚肌肉提供了很大的附着部。如同现在的蛇,松散的上下颚铰合关节,能使嘴巴完全张开,以便吞食较大型的猎物。迪尼利蛇的脚已完全消失,完全适应陆地生活捕食早期哺乳动物及其它小动物。  
古
古海蛇(Archaeophis)的化石
白垩纪未到第三纪早期,蛇类向两个方向进化。一支回到了海洋,进化成为古海蛇类,它们的尾巴进化成为鳗鱼样的扁平,以适应水中游动。古杯蛇是出现于古新世至渐新世的一种古海蛇,体长1.5米,这种蛇的脊椎具有前凹和后凸起铰合,肋条很长,以适应海中生活,与今天的海蛇一样,它们生活在浅岸和三角湾。始新世早期的Archaeophis蛇是一类较奇特的古海蛇,它没有原动关节和中动关节,连接前额骨上颌突很发育,前颁上有4个牙齿。在始新世古海蛇中进化出一种大型蛇类——古蛇,这种蛇的体型是现代大型蛇类的好几倍,有十多米长,它的髓腔扩张,椎壁变薄,适应海洋生活。到渐新世晚期古海蛇类基本灭绝。  蛇类中另一支向陆地扩展,成为蛇类进化的主干,它们身体借脊椎左右弯曲和皮下肌肉共同作用使肋骨移动,它们腹部长有腹鳞以适应陆地活动。古新世中期的中筒蛇为早期的原始陆生蛇类,其身体构造已和现代蛇类差不多。到了始新世早期,许多现代陆生蛇类都已出现,德国麦塞尔地区的始新世地层发现过许多蛇类化石,其中发现过古蟒的完整蛇类化石,这种蛇与现代蟒蛇极为相似,在其体内还发现所吃下的哺乳动物残骸,根据这种蛇的身体结构,可以推断出早在5000万年前,蛇就能以紧紧盘绕猎物使猎物窒息的方式捕猎。  在中国山旺地区也发现过较为完整的中新世蛇类化石。中新世中晚期,陆生蛇类中的一些种类进化出具有管状牙结构,能注射毒液(毒液是一种特殊的消化液转变而来)的有毒蛇类。在距今1500万年前,原始的古蝰蛇类和古眼镜蛇类已出现,它们以毒液捕杀猎物,提高了捕猎效率,它们迅速演化发展出现代有毒蛇类,其中的一支又返回海洋,成为现代海蛇。

生物特征

    蛇的身体细长,四肢退化,身体表面覆盖鳞片,蛇虽细长却是脊椎动物。大部分是陆生,也有半树栖、半水栖和水栖的,分布在除南极洲以及新西兰、爱尔兰等岛屿之外的世界各地。以鼠、蛙、昆虫等为食。一般分无毒蛇和有毒蛇。但不管是无毒蛇还是有毒蛇,它们都有一些相同的生物特征。

·摄食和消化系统

  
一条
一条乌梢蛇捕食沼蛙
所有蛇类都是肉食性的,它们主要进食蜥蜴、小型哺乳类动物、鸟类、鱼类、蛋类、蛙类、其它蛇类、蜗牛及一些昆虫。由于蛇类并不能以牙齿将食物咬开及撕成细块,因此它们必须将食物整个吞下。蛇的体积直接影响它们所选择食物的大小,幼小的蛇类只吞食体型较小的猎物。例如幼蛇阶段的蟒蛇一开始或者只能吞食蜥蜴或鼠类,长大后便能进食小鹿或者羚羊了。  蛇类的颚骨是众多动物中最富韧力的。它们的下颚相当有弹性,两颚的接合位并不牢固,加上在头骨周边许多关节的辅助之下,令蛇类的两颚能张开至足以把整头猎物吞进口中,尽管猎物的直径比蛇类本身还要大,蛇类的嘴巴仍能在不进行咀嚼的情况下将对方吞食下来。例如食卵蛇就能把比自己头型及体宽还要阔大的蛋吞下。食卵蛇是没有牙齿的,但在它们的食道内侧长有一些骨质的尖刺,能为它们在体内把蛋壳捏碎,方便吞食。  大部分蛇类都以进食小动物为主食,但某些品种的蛇却是例外。例如眼镜王蛇就以进食其它蛇类为主;一种学名“Pareas iwasakii”的蛇以及新蛇科下的一种以蜗牛为食的钝头蛇,它们的牙齿结构相当特别,口腔内右侧的牙齿比左边的多,这是因为蜗牛的外壳是呈顺时针螺旋状的,这种牙齿结构方便它们把蜗牛咬开。有些蛇类可以施展蕴含毒素的咬击,这是为了在进食猎物之前先把它们制服或杀死,方能放心地把对方吞进体内。本身没有分泌毒素的蛇类,则主要以身体挤压猎物致死;更有些蛇类会把仍然未断气的猎物直接吞下。  进食完毕后,蛇类会进入短暂的休眠状态,静待身体消化食物。它们的消化过程是相当紧张的,尤其在刚吞下体型比较大的食物之后。某些偶尔才进食一次的蛇类,进食后其肠脏会慢慢地把食物保存并转化成能量,这个过程一般都需要花费足足两天才能正式完成。作为变温动物,周边的气温对于蛇类进行消化往往构成极大的影响,而让蛇类进行消化的最佳温度是摄氏30度。一种南美响尾蛇会在其消化过程中产生强烈的代谢能量,据纪录所得这种能量会令它的体温上升至比周边温度更高出1.2度。由于蛇类的消化过程是紧张的,所以当正处消化阶段的蛇类受到骚扰的时候,它们往往会先把食物吐出,以确保自己有足够的能力逃离危险。只要没有外在的骚扰,蛇类的消化效率会较高,因为蛇类的消化酶能溶解并吸收大部分食物;不过蛇类不可以把食物所附带的毛发及爪牙也消化掉,最后必须把这些残余物与尿酸一起排出体外。

·蜕皮的习惯

  几乎所有的蛇都要蜕皮。蛇类的表皮是以蛇鳞所紧紧覆盖的。很多人把蛇类的外在质感与蚯蚓的质感混淆,其实蛇皮的触感是干爽而平滑的。多数蛇类都以其鳞片来抓紧地面及进行移动。蛇鳞的质感可以是平滑的,也可以是骨质的或者粗糙而有微粒的。蛇类的眼睑位置长有透明的眼膜,这片薄膜亦是蛇鳞的一种,英语称为“Brille”。  
蛇退下的皮
      蛇退下的皮
蛇类有换皮的习性,一般被称为“蜕皮”。在蛇类的蜕皮习惯中,蛇皮是一层叠一层的。蛇鳞是紧密相连的,新旧的蛇皮紧紧相连,蛇类蜕皮的过程就像把袜子从脚掌褪出的情况一样。  蜕皮对于蛇类而言有很多功效。第一,最外层的受损旧皮得以替换;第二,换去蛇皮可以免于受蛆虫等寄生虫所侵害。在很多会换皮的生物(如昆虫)例子,均证明蜕皮是令生物变得更巨大的手段,不过蛇类的蜕皮习惯是否有这种作用则尚在争议当中。  蛇类的蜕皮是每隔一段时间便会重复进行的,而蛇类毕生都会一直进行蜕皮。在要蜕皮之前,蛇类会停止饮食并躲在某个安全的地方。蜕皮时蛇类的表皮会变得暗哑干燥,它们的眼睛会变得混浊或者呈现蓝色。旧皮的内侧面会产生水份,这令旧皮与新皮能够得以分离。数天后,蛇眼重新变得清澈,而蛇皮亦已经脱下。旧皮是从嘴部开始被撑开的,蛇类透过不断与外物(多是粗糙的地表或石头)磨擦,使尽力气从旧皮中穿出。很多时候旧的蛇皮都是从头部至尾部向后方蜕去的,蜕下来的旧皮就像一只褪出来的袜子一般,而旧皮底下的新皮则显得更新、更大及更具光泽。  一条年纪较大的蛇每年平均只进行一至两次的蜕皮,而一条成长中的幼蛇一年可能会进行四次蜕皮。只要蜕皮的过程是顺利的话,被蜕下的旧蛇皮往往能留有清晰的蛇鳞形状及分布,从而能判断出该蛇的品种。蛇类蜕皮的主要目的是为了成长,但同时亦能去除身上的寄生物。  蛇鳞在头部、背部及腹部的各种分布,是为蛇类分门别类的主要特征之一。在西方,分布在蛇体各部分的每种鳞片都有其专用的名字。对于一些较为进化的蛇类,其腹部的鳞片列数是对应其脊椎数量的,这让科学家不需要透过解剖就能掌握这些蛇类的脊椎段数。

·视力

    蛇类的视力情况是令人注目的。一般而言,树栖性的蛇类拥有较佳的视力,而居于洞穴内的蛇类视力则较差。蛇类最基本的视力是可以捕捉外界的动态,例如移动状况,但未必能确切地予以掌握。某些蛇类像亚洲绿瘦蛇(瘦蛇属的一个品种)一类,它们是以双目并用的模式来观看的,它们的双眼能同时聚焦在同一点上。多数蛇类都只能前后移动晶状体来进行聚焦,把影像模糊地投射在视网膜上;而其它脊椎动物的水晶体则是的放松,并能自由转动的,因此蛇类的视力普遍而言是较差的。

·嗅觉

  
一条在
一条在捕食老鼠的蛇热能感应图示
蛇类以嗅觉追踪猎物,可是它们的嗅觉器官位于舌头。蛇类的舌尖是呈叉状的,它们以舌头收集空气中的漂浮粒子,并将其传递至位于嘴部的犁鼻器(费洛蒙鼻嗅器)以测试气味。叉状舌尖能同时刺激蛇类的味觉与嗅觉,为它们带来追踪味道的方向感。一般蛇类都会让舌头长期保持运动状态,一直测试着空气中、土地上、水里的各种粒子,以此找出猎物的所在位置与及探知身处的环境状态。

·感应力

  蛇类的身体长期接触地面,它们对于周边的震动非常敏感,所以蛇类能够透过身体感应空气中及陆地上的震动,从而探测到附近有其它动物走近自己。  另外,蝰蛇、蟒蛇及部分蚺蛇身体都有热能感应器,位置在双眼与鼻孔之间的一条深邃凹槽。另外,部分蟒蛇在上唇附近有一些小洞,让它们可以感应到外界放射的热能。热能感应的能力让蛇类能更准确地掌握猎物的位置,尤其当对方是恒温动物的时候。

·内脏器官

  
这是
这是太攀蛇内脏的剖面图
正如所有爬行动物一样,蛇类也是变温动物(即俗称“冷血动物”)。蛇类的心脏包裹在一个囊中,称为“心囊”,位于支气管的分叉处,其心脏是可以移动的。另外,蛇类并没有横隔膜。这种调整是为了避免在吞服大型食物的过程中,其心脏可能会遭受损伤的潜伏危险。另外,蛇类的脾脏是依附在胆囊及胰脏之间的,功能是过滤血液。蛇类的胸腺位处心脏上方的脂肪组织层里,负责制作血液中的免疫细胞。其心脏血管系统同样非常独特,蛇类的血液会从尾巴流经肾脏后,才再次回到心脏的。  蛇类的左在生物演变的过程中退化,一般显得比较细小甚或并不存在。这是由于蛇类天生而来的管状身体,基本要求体内器官的配合,才能适应其既瘦且长的独特体型。在大部分蛇类中,只有一个肺能发挥基本功能。它们的肺部拥有血管化的前段及后段两段脉管,这种结构并不适用于气体交换的正常模式。这个“囊状的”肺主要是用作应付水压(流体静力学)的,一些在水中活动的蛇类倚靠肺部来调整身体的浮力。而对于在陆地上活动的蛇类而言,这个肺部的实际功能仍有未能解释的地方。蛇类有很多器官都是成对的,例如肾脏及生殖器官等,都在身体内不分左右,只以前后分序地存在着。另外,蛇类体内并没有膀胱及淋巴结。

·繁殖方式

  
刚孵化出来的幼蛇
刚孵化出来的幼蛇
虽然蛇类的繁殖模式种类丰富,但所有蛇类都是体内受精的。雄性蛇类拥有一对呈叉状的半阴茎,平时反进体内收藏在其尾巴之中。雄蛇的半阴茎通常长著凹槽、倒勾或尖刺,目的是要在交配的时候能以性器官抓紧雌蛇的泄殖腔壁。  多数蛇类都是卵生的,而且雌蛇都会在诞下蛇卵不久后便遗弃掉它们。可是,亦有部分蛇类会认真地筑起巢穴并守在蛇卵附近孵育它们,如眼镜王蛇蟒蛇则会在诞下蛇卵后以身体卷着它们,直至幼蛇孵化出来。除了偶尔为要增加体温以助孵蛋因而需要晒太阳及喝水之外,雌性的蟒蛇都不会离开蛇卵。蛇为冷血动物,体温自然不足以孵卵,所以雌蛇会以反复肌肉收缩的方式摩擦生热来孵蛋。  有些蛇类是卵胎生的,蛇卵会保存在母体之内,准备孵育的工作。最近,更有研究证明有一部分的蛇类是完全属于胎生的,例如红尾蚺森蚺,它们把胎儿养育于胎盘中,并为幼胎提供营养,这种情况在爬行动物中,甚至在真兽下纲以外的其它物种中也是相当反常的现象。另外,蛇类的生产多数都在温度较低的环境下进行。

·运动方式

  蛇之所以能爬行,是由于它有特殊的运动方式:  
蛇
蛇的运动方式图示
第一种是蜿蜒运动,所有的蛇都能以这种方式向前爬行。爬行时,蛇体在地面上作水平波状弯曲,使弯曲处的后边施力于粗糙的地面上,由地面的反作用力推动蛇体前进,如果把蛇放在平滑的玻璃板上,那它就寸步难行,无法以这种方式爬行了,当然,不必因此为蛇担忧,因为在自然界是不会有像玻璃那样光滑的地面的。  第二种是履带式运动,蛇没有胸骨,它的肋骨可以前后自由移动,肋骨与腹鳞之间有肋皮肌相连。当肋皮肌收缩时,肋骨便向前移动,这就带动宽大的腹鳞依次竖立,即稍稍翘起,翘起的腹鳞就像踩着地面那样,但这时只是腹鳞动而蛇身没有动,接着肋皮肌放松,腹鳞的后缘就施力于粗糙的地面,靠反作用把蛇体推向前方,这种运动方式产生的效果是使蛇身直线向前爬行,就像坦克那样。  第三种方式是伸缩运动,蛇身前部抬起,尽力前伸,接触到支持的物体时,蛇身后部即跟着缩向前去,然后再抬起身体前部向前伸,得到支持物,后部再缩向前去,这样交替伸缩,蛇就能不断地向前爬行。在地面爬行比较缓慢的蛇,如铅色水蛇等,在受到惊动时,蛇身会很快地连续伸缩,加快爬行的速度,给人以跳跃的感觉。

·蛇毒

  眼镜蛇科的蛇、蝰蛇科的蛇及部分游蛇科的蛇类等都以毒素来制服并杀死猎物。这些毒素是蛇类变种的唾液,从附在牙齿后的毒囊所分泌并传至牙齿之内。毒牙位于口腔前部的蛇类的牙齿或者是空心的,或者具有沟槽,这令毒液注射的过程更加有效率;而某些蛇类(如树蛇)就只有位于后方的牙齿内才藏有传输毒素的管道,被称为“后齿”(Rear-fanged)的毒蛇。蛇毒对于大部分猎物都有特效,除了方便猎食之外,蛇毒亦是毒蛇类的重要自卫手段。蛇类的毒素就像一般唾液的分泌,充当一种前消化剂(有助消化的物质),它能分解食物为可溶复合物质,转化为适合消化的成分;即使是无毒的蛇类,也会令食物的组织受到破坏,因此帮助消化的体液是必须的。不过据研究,一些恒常作为毒蛇猎物的鸟类、哺乳类动物及其它蛇类,可能会发展出抗毒甚至完全免疫的体质。  通常,分辨有无毒性的方法,就是观察其头部,若是三角形状,该种类便有毒,反之若是圆形便无毒。毒蛇包括三个主要的品种(下文将会介绍),不过它们之间并未组成正式的毒类组别。在某些场合的英语中,以“poisonous”一词形容蛇毒其实是不正确的,因为“poison”所指的是以“吸进”及“摄取”方式传达的毒素,而蛇的毒素是“注射”式的,因此应该用“venom”一词较为恰当。不过,亦有两种蛇的毒素来源是较为特殊的:颈槽蛇会在吞食蟾蜍时阻隔其毒素于颈部,并从处于其颈部的分泌腺分泌出那些毒素,藉以作为保卫自己的武器;而某些蛇会在肝脏保存著因进食蝾螈所留下的毒素,并以这些毒素作为自卫手段,藉以与当地的掠食者(如狐狸乌鸦等)抗衡。有一种被分类为射毒眼镜蛇(如红射毒眼镜蛇)的蛇类,能在一定距离内透过毒牙向敌人喷射出毒液,这些毒液的伤害性比较弱,但如果双眼被毒液溅到,却足以损害生物的视力,其毒性足以造成失明。  
修饰型神经毒素
眼镜蛇的修饰型神经毒素显微图
蛇毒一般是以蛋白质为主的复合物质,平常贮存在头部后方的毒素腺中。所有毒蛇体内的毒素腺都会透过体内的管道,把毒素传送到上颚的空心牙齿中。毒素中的蛋白质大都是神经毒素、肌肉毒素及细胞毒素等多种毒素的混合物质,这些毒素会直接攻击生物的神经系统及肌肉系统,亦可能导致呼吸系统障碍、肌能麻痹,最终令生物死亡。几乎所有蛇毒都蕴含“玻璃酸酶”,这是一种会令毒素迅速扩散的酶素。当被蛇咬到时,不可快速奔跑或剧烈运动,应火速就医,剧烈运动只会加速驶毒液流入心脏。  使用肌肉毒素的毒蛇主要以尖锐的前齿分泌蛇毒,并注入猎物的体内,令其失去反抗能力。有些毒蛇则使用神经毒素,例如猫眼蛇,它们的毒素位于后排的牙齿,而且这些牙齿是向后方(向体内)弯曲的,这类毒蛇难以运用它本身的毒素,而对于科学家而言亦较难榨取它们的毒液。眼镜蛇及环蛇是属于以前排牙齿分泌毒素的种类,不过它们的空心牙齿并不是向前直伸的,因此它们不能像蝰蛇般以牙“刺”或“戮”向对手,只能以“咬”的方式进行攻击。  最近有一个新的看法,认为所有蛇类都可能是有毒的,一些蛇类只是因为能分泌的毒素太弱或没有牙齿的原因,才被普遍认为是没有杀伤力的蛇种。蛇类的毒素也许是承继自蜥蜴类的先祖,现今存在的赫拉毒蜥及墨西哥毒蜥便是带有毒素的蜥蜴类代表。毒蛇与毒蜥都是蜥蜴类动物的直接毒素继承者。  毒蛇主要分成两个主要种类:  眼镜蛇科:如眼镜蛇环蛇属曼巴属海蛇及珊瑚蛇等  蝰蛇科:如蝰蛇、响尾蛇、死亡蛇、蝮蛇、尖吻蝮等  另外,还有第三种有着“后齿”结构的蛇类亦是毒蛇,如树蛇、瘦蛇、水蛇等,但它们的毒性相对较弱。

蛇的天敌

一头正在吃蛇的大蓝鹭
一头正在吃蛇的大蓝鹭
      哺乳动物中的獾、鼬、浣熊刺猬、獴等;  鸟类中的鹰、雕、鹫、犀鸟、鹳等 (特别是蛇雕);  两栖动物中的大蟾蜍牛蛙也吃蛇,还有许多以其他蛇类为食的蛇如眼镜王蛇等;  当然,蛇最大的敌人是人类。

蛇类文化

  
新疆
伏羲女娲图(1960年年新疆出土,绢本)
在中国古老的文化中,蛇被称为“小龙”。神话中人类的始祖伏羲女娲都是人首蛇身。家喻户晓的《白蛇传》里,一个化为美女的蛇与心爱的人缔结下美好姻缘,成为人们心目中美丽、勇敢和对爱情忠贞不渝的象征。民间传说中的“蛇盘兔”、“蛇盘娃”,也都是把蛇当作一种保护神。在东方,古代的许多与人的健康及医学有关的神话中,常常有蛇与神同时出现。人们做宗教仪式、祷告的供品和祭司手持中都有蛇。  中国台湾高山族群众至今仍然把蛇当作吉祥的象征,在许多用具、神位上都刻有蛇的浮雕。在西方,文献记录的最著名的“医神”是古希腊的阿斯叩雷波,他被人们描绘的形象是手持一根长杖,长杖周围蟠绕着一条蛇;长杖表示周游各地之意,“无害的灵蛇”象征着健康、长寿。历史上,希腊各地建筑供奉的阿氏庙约有三百多处,这种庙同时具有宗教与治病两种用途。  正因为蛇与人类的生存休戚相关,带给人类健康和文明。直到现在,医生的职业标志仍然是蛇。世界卫生组织的徽标就是在联合国会徽上加了蛇与“神杖”的图案。许多国际医学会议的召开、纪念医学院校的成立、宣传防治疾病的资料及众多医学期刊上都普遍使用了以蛇为主体的标志。由此可见,蛇的美好形象尽管已在人们心目中淡化,但蛇的确也有可爱的一面,它毕竟在人们心中有过相当荣耀的地位,与华夏民族的始祖文化是分不开的。

蛇类的用途

  
蛇酒
   蛇酒
在一些饮食文化中,蛇肉是可以被食用的,甚至被认为是一种美食。徐珂《清稗类钞》补载:“粤人嗜食蛇,谓不论而蛇皆可佐餐,以之缕丝而作羹,不知者以为江瑶柱也,盖其味颇似之,售蛇者以三蛇为一付,易银币15元,调羹一,须六蛇,需30元之价矣……其以蛇与同食也,谓之曰龙虎菜;以蛇与鸡同食,谓之曰龙凤菜。”蛇羹在广东菜中是在秋天时进补抵寒的有益食物。在中医学的角度而言,进食蛇类有心脏保暖的功能。据记载,西方文化却只有在非常饥饿的情况下才会进食蛇类。然而在美国的中西部,煮熟的响尾蛇肉却是普遍的食材。在大部分亚洲国家诸如中国、泰国、印尼、越南及柬埔寨,都有饮用蛇血的习惯,据称这能加强雄性的性能力。如果做得到的话,当地人更会在仍然存活的眼镜蛇身上取血,并混以酒水作调味。另外,亚洲亦有以蛇浸酒的做法,通常会把整个蛇体放进酒埕里,据说这样能加强酒的浓度(价值亦因此更昂贵)。在日本,有一类名叫“波布”的蛇类,主要分布在冲绳一带,当地人会把它们制作成“波布清酒”。  在中国、拉丁美洲中南半岛都有吃蛇的习惯,并认为吃蛇有滋阴补阳、清血美肤效果;广东菜谱有深秋食用“菊花五蛇羹”及“太史五蛇羹”(秋天蛇即将冬眠,体质最肥美)、“龙虎斗”(蛇肉猫肉同炖)或“龙虎凤”(蛇肉、猫肉及鸡肉)。日本人把蛇制成蛇粉、酒来补身。另外,蛇胆亦号称具有药用价值,可是味道甚苦。相反,在犹太教中的饮食规则,蛇被列为不净动物而不建议食用。  另外,在世界很多地区都有人饲养蛇类。在西方国家,球蟒及玉米蛇一类性情较温和的蛇类是受欢迎的宠物品种。为了供应作宠物用途的蛇类,一些人工饲养及繁殖爬行类及两栖类动物的行业便应运而生,被饲养的蛇类比起野生蛇类更适合当宠物。另外,蛇皮亦具备装饰用途,许多盛产蛇类的地方都会抽取蛇皮制作成各种皮具用品,如钱包、手提包等。不少胡琴(如二胡)以及日本传统弦乐器三味线的琴身,亦是以蛇皮制作的。

下属分科

·盲蛇下目

盲蛇下目(共3个科)
学名/命名者/命名年
例种
Anomalepidae Taylor1939
特立尼达盲蛇
Leptotyphlopidae  Stejneger1892
德州细盲蛇
Typhlopidae  Merrem1820
钩盲蛇

·真蛇下目

真蛇下目(15科)
学名/命名者/命名年
例种
Acrochordidae Bonaparte1831
瘰鳞蛇
Aniliidae Stejneger1907
红尾筒蛇
Anomochilidae CundallWallachRossman1993
李奥拿氏倭管蛇
Atractaspididae Günther1858
Boidae Gray1825
Bolyeriidae Hoffstetter1946
岛蚺
Colubridae Oppel1811
食卵蛇瘦蛇
Cylindrophiidae Fitzinger1843
红尾管蛇
眼镜蛇科
Elapidae Boie1827
美洲闪鳞蛇科
Loxocemidae Cope1861
美洲闪鳞蛇
蟒蛇科
Pythonidae Fitzinger1826
盾蟒网纹蟒窝玛蟒
林蚺科
Tropidophiidae Brongersma1951
古巴林蚺
Uropeltidae Müller1832
红腹锉尾蛇
Viperidae Oppel1811
角蝰
Xenopeltidae Bonaparte1845
海南闪鳞蛇