荀子云:“夫乐者,乐也,人情之所以不能免也,故人不能无乐。”谈到古代中国,人们往往称“礼乐文明”。古代中国音乐在社会生活中占有着重要的地位,六艺中的乐包括云门、大咸、大韶、大夏、大镬、大武等古乐,其中《云门》描述黄帝事迹(祭天神);《大咸》描述帝尧事迹(祭地神);《九韶》描述帝舜事迹(祭四望);《大夏》描述帝禹事迹(祭山川);《大濩》描述商事迹(祭先妣);《大武》描述周朝武王伐纣事迹(祭先祖)。

云门

  周六乐舞之一。用于祭祀天神。相传为黄帝时所作。《周礼·春官·大司乐》:“以乐舞教国子。舞《云门》、《大卷》、《大咸》、《大磬》、《大夏》、《大濩》、《大武》。” 郑玄注:“此周所存六代之乐, 黄帝曰《云门》、《大卷》。 黄帝 能成名万物,以明民共财,言其德如云之所出,民得以有族类。”《旧唐书·音乐志一》:“按古六代舞,有《云门》、《大咸》、《大夏》、《大韶》,是古之文舞; 殷 之《大濩》, 周 之《大武》,是古之武舞。” 章炳麟 《訄书·辨乐》:“古之作乐,各用其宫。”自注:“如《大司乐》:舞《云门》,则圜钟为宫。”

大咸

  大咸,又名大章传说中国古代帝王尧时的乐舞,是所谓的六乐(又称作六代乐舞)之一,一种说法是大咸是尧增修黄帝之乐咸池而成,用以祭祀土地神。

大韶

  作为雅乐舞蹈主要内容的六大舞之一的舜乐《大韶》,简称《韶》;亦作《韶箫》、《箫韶》、《韶虞》、《昭虞》或《招》。是六乐中最著名的一部,孔子春秋末年还曾见过。传说这个乐舞的创制者是一只脚的怪兽“夔”,内容是歌颂舜帝能继承并发扬光大尧的功德,而它的表现形式则是“击石拊石”,是“凤凰来仪,百兽率舞”,可见它原来也是氏族社会中的原始舞蹈。
  《竹书纪年》载帝舜有虞氏元年己未即位,“作《九韶》之乐”。《史记·夏本纪》:“舜德大明,于是夔行乐,祖考至,群后相让,鸟兽翔舞,箫韶九成(即乐舞由九段组成),凤凰来仪,百兽率舞。”周代用以祭祀四望(向四方遥祭山川。或指日月星海)。吴季札在鲁国曾见《大韶》演出盛况,叹为观止;孔子也称《大韶》为尽善尽美的乐舞节目。

大武

  是武王伐纣胜利后由周公创编的,内容就是表现武王克商的丰功伟业。据春秋时孔子所见,这个乐舞开始先有一段长长的鼓声作引子,舞者(战士)持兵器屹立待命。接着是六段舞蹈:第一段舞队由北边上场,这是描写出兵的情形,第二段表现灭了商朝,第三段继续向南进军,第四段表现平定南部边疆,第五段舞队分列,表示周公、召公的分疆治理,第六段舞队重新集合,列队向武王致敬。舞蹈虽然是用的象征性手法,并不象舞剧那样描绘人物和矛盾过程,但无疑这是一部表现当时重大事件的叙事性舞蹈作品。
  周公将这六部乐舞加以集中、整理、规范成一个整体,作为国家的礼制,用于祭祀、庆典等活动。并对它们的演出仪制、祭祀对象、服饰道具、乐歌宫调和舞者身份、演出场合都作了明确的规定。